Tulburările din Spectrul Autismului (TSA) și autismul sunt termeni generali, folosiți pentru un grup de tulburări complexe ale dezvoltării creierului. Aceste tulburări sunt caracterizate, în proporții diferite, de dificultăți în înteracțiunea socială, în comunicarea verbală sau non-verbală precum și de comportamente repetitive.

Ele includ tulburări autistice, sindromul Rett, tulburarea dezintegrativă a copilăriei, tulburări pervazive de dezvoltare-nespecificate (PDD-NOS) și sindromul Asperger. TSA pot fi asociate cu dizabilități intelectuale, dificultăți în coordonarea motorie și a atenției și, de asemenea, cu probleme fizice de sănătate precum tulburări de somn și gastrointestinale. Fiecare individ cu autism este unic. Mulți dintre cei care se înscriu în spectrul autismului au abilități vizuale, muzicale și academice excepționale. Aproape 40 la sută dintre ei au abilități intelectuale peste medie. Într- adevar, multe persoane din spectrul autismului se mândresc, pe bună dreptate, cu abilitățile lor distincte și cu modalitățile lor „atipice” de a percepe lumea. Alte persoane cu autism au dizabilități semnificative și nu sunt capabile să trăiască în mod independent. Aproape 25 la sută dintre persoanele cu TSA nu verbalizează, dar pot învăța să comunice folosind alte mijloace.

Cât de des întâlnit este autismul?

Statisticile referitoare la autism, de la Centrele Americane de Control și Prevenire a Maladiilor (CDC), arată că aproape 1 copil din 88 are o tulburare din spectrul autismului – aceasta însemnând o creștere de zece ori a prevalenței tulburării, în ultimii 40 de ani. Cercetările arată că această creștere este doar partial justificată de apariția noilor metode 14 îmbunătățite de depistare și diagnosticare. Studiile mai arată că autismul este de patru sau cinci ori mai frecvent la baieți decât la fete. Unul din 54 de băieți și una din 252 de fete sunt diagnosticați cu autism în Statele Unite. Prin comparatie, mai mulți copii au fost diagnosticați anual cu autism decât cu diabet juvenil, SIDA sau cancer, împreună.

TSA afectează peste 2 milioane de persoane în Stetele Unite ale Americii și zeci de milioane în lumea întreagă. În plus, statisticile guvernamentale americane referitoare la autism sugerează că ratele de prevalență a tulburării au crescut între 10 și 17 la sută anual, în ultimii ani. Nu există o explicație oficială pentru această creștere continuă, deși modul de diagnosticare îmbunătățit și influențele de mediu sunt adesea două motive luate în considerare. Comparația este bazată pe prevalența statisticilor Inițiativei de Măsurare a Sănătății Copiilor și Adolescenților,